Cameroun : La crise invisible de l’Afrique

La communauté internationale s’est endormie au volant lorsqu’il s’agit de la crise au Cameroun. Des meurtres brutaux ont brûlé des villages et des centaines de milliers de personnes ont été déplacées – et la réaction est un silence assourdissant.

Jan Egeland, Secrétaire général du Conseil norvégien pour les réfugiés

En termes d’attention internationale, tous les conflits ne sont pas égaux. Certains, comme la guerre de la Russie contre l’Ukraine, reçoivent la part du lion de la couverture médiatique mondiale et de l’engagement diplomatique. D’autres, malheureusement, sont ignorés par la grande majorité des experts en politique étrangère. La crise au Cameroun, théâtre d’une des guerres les plus invisibles au monde depuis près de six ans, appartient à cette dernière catégorie. Ce pays d’Afrique centrale de 26 millions d’habitants est en proie à une série de conflits, allant des combats entre le gouvernement central francophone et les séparatistes anglophones dans le sud du Cameroun aux affrontements interethniques dans le nord du pays.

Les meurtres, les enlèvements et les déplacements internes de personnes fuyant la violence, s’ils ne sont pas maîtrisés, pourraient conduire à une nouvelle catastrophe de type rwandais. Plus de 6 000 personnes ont été tuées et près d’un million de personnes ont déjà été déplacées par les violences en cours dans le pays. La présence de Boko Haram dans le nord, les liens croissants entre le Cameroun et la Russie et la récente introduction de la société militaire privée liée au Kremlin, le groupe Wagner, ne font qu’ajouter de l’huile sur le feu à une situation déjà explosive.

Les États-Unis commencent à reconnaître l’ampleur du défi au Cameroun. Le mois dernier, le Secrétaire du Département de la Sécurité intérieure, Alejandro N. Mayorkas, a accordé un statut de protection temporaire aux Camerounais qui résidaient déjà aux Etats-Unis le 14 avril. Cette mesure, qui, selon le Center for American Progress, s’appliquera à un maximum de 40 000 personnes, est prévue pour une période de 18 mois. Bien qu’il s’agisse d’un premier pas dans la bonne direction, il faut faire davantage pour mettre fin à la violence avant qu’elle ne devienne incontrôlable.

Le conflit anglophone-francophone dans le sud, combiné à la violence interethnique dans le nord du pays, pourrait très bien, s’il n’est pas maîtrisé, se transformer en une catastrophe de type rwandais qui nécessiterait une intervention extérieure pour empêcher un génocide. Les États-Unis devraient se coordonner avec les Nations unies, l’Union africaine, les groupements régionaux et les voisins du Cameroun pour encourager toutes les parties au conflit séparatiste à trouver des moyens pacifiques de régler leurs différends. Cela permettrait de sauver des vies, d’éviter une catastrophe humanitaire encore plus grande et de faire progresser les intérêts diplomatiques et sécuritaires des États-Unis.

Retour en arrière au Cameroun

Le Cameroun était autrefois considéré comme un phare de stabilité en Afrique. Après son indépendance de la France en 1960, le Cameroun a connu une période de paix qui a permis au pays de développer des infrastructures essentielles telles que des routes et des chemins de fer, ainsi que des industries agricoles et pétrolières rentables. La majorité francophone a toutefois dominé le gouvernement central. En conséquence, la région anglophone du pays a été marginalisée et exclue du partage du pouvoir. Les tensions entre les deux groupes se sont intensifiées lorsque Ahmadou Ahidjo, le premier président du pays après l’indépendance, a démissionné en 1982 et a été remplacé par Paul Biya, poste qu’il occupe depuis lors.

Les différences entre Camerounais francophones et anglophones se sont encore exacerbées en 2008, lorsque la constitution a été modifiée pour abolir la limite des mandats présidentiels. Cela a permis à Biya, dont le Rassemblement démocratique du peuple camerounais détient une forte majorité à l’Assemblée nationale, de devenir président à vie.

Depuis plusieurs années, les experts internationaux craignent que le Cameroun ne sombre dans le chaos. En 2016, des avocats, des étudiants et des enseignants de la minorité anglophone du pays ont lancé des manifestations pour protester contre leur sous-représentation et leur marginalisation culturelle par le gouvernement central. L’État a répondu par une répression brutale. La violence qui a suivi a provoqué une dislocation massive. Selon le musée commémoratif de l’Holocauste des États-Unis, les forces de sécurité camerounaises se sont engagées dans une politique de terre brûlée consistant à raser des villages et à torturer, mutiler et tuer des civils de manière indiscriminée, avec des tactiques proches du nettoyage ethnique.

Ces actions ont ciblé les populations du sud du Cameroun, où vit la minorité chrétienne anglophone du pays. Genocide Watch a décrit les actions du gouvernement camerounais dans le sud du Cameroun comme une “extermination” – la neuvième étape du génocide. La dixième et dernière étape est le déni. Le Conseil norvégien pour les réfugiés a identifié le Cameroun méridional comme la crise de déplacement la plus négligée au monde en 2019.

Avancées russes dans le golfe de Guinée


Le Cameroun se trouve au centre du golfe de Guinée, en Afrique centrale. La région représente 60 % de la production pétrolière du continent et contient 4,5 % des réserves mondiales de pétrole. Le Cameroun produit 66 000 barils par jour et est le cinquième plus grand producteur de pétrole en Afrique (le Nigeria est le plus grand producteur de pétrole du continent). La population du Cameroun devrait atteindre 50 millions d’habitants en 2050 et près de 90 millions en 2099.

Malgré son importance géopolitique, les États-Unis ignorent régulièrement cette partie de l’Afrique. Washington, par exemple, n’a alloué à la région que 8 % du maigre budget de 2 milliards de dollars alloué au Commandement des États-Unis pour l’Afrique en 2020. Les États-Unis n’ont actuellement qu’une présence nominale dans le golfe de Guinée. Par le passé, la France était la puissance étrangère dominante.

Mais comme dans le Sahara, les sables du Golfe se déplacent, et pas nécessairement en faveur des intérêts américains, ni même français d’ailleurs. De la République centrafricaine à la Guinée, en passant par le Mali, on observe une évolution distincte et spectaculaire de la dépendance à l’égard du soutien militaire français. À sa place, la Russie et la Chine s’assurent rapidement des positions stratégiques dans la région. La Russie est devenue le partenaire militaire privilégié de la République centrafricaine et du Mali dans leur lutte contre les insurgés. En mars 2022, la France a annoncé le retrait de ses troupes du Mali, la première fois que le Mali sera sans troupes françaises depuis 1892.

La présence militaire étrangère dominante au Mali est désormais assurée par une société militaire privée liée au gouvernement russe, le groupe Wagner. Ce groupe est en passe de devenir l’option de soutien militaire préférée des gouvernements de la région, sapant ainsi les efforts des États-Unis pour promouvoir l’État de droit et le respect des droits de l’homme en Afrique subsaharienne. Le Groupe Wagner se concentrant sur la protection des élites dirigeantes et des infrastructures critiques en échange de concessions commerciales, il est inévitable que le Cameroun soit leur prochaine cible.

Le 12 avril 2022, le ministre camerounais de la défense, Joseph Beti Assomo, a signé un accord de coopération militaire à Moscou avec son homologue russe. Quelques jours plus tard, l’ancien secrétaire d’État adjoint américain aux affaires africaines, Tibor Nagy, a tweeté : “Je ne peux pas croire que le gouvernement camerounais, dans un timing incroyablement mauvais, ait signé un accord militaire avec la Russie – au plus fort de l’agression en Ukraine.” Lors des votes de l’Assemblée générale des Nations unies condamnant l’invasion de l’Ukraine par la Russie, le Cameroun – comme de nombreux pays africains – s’est abstenu de voter.

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Alors que la Chine n’a pas encore établi une présence significative au Cameroun, il y a des spéculations selon lesquelles la marine chinoise travaille avec la Guinée équatoriale pour permettre la construction d’une base navale chinoise dans le port continental de Bata. Peu de détails sur le plan chinois sont actuellement connus, mais si cela s’avère vrai, une présence navale chinoise sur la côte ouest de l’Afrique – plaçant les navires de guerre à une distance de frappe facile des cibles sur la côte est des États-Unis – a des implications pour la sécurité nationale des États-Unis. La Chine a également fourni une formation et des équipements militaires au Cameroun, apparemment pour l’utiliser dans ses opérations contre Boko Haram, mais des rapports non corroborés indiquent qu’une grande partie des équipements fournis par la Chine a été déplacée vers le sud pour être utilisée dans la lutte contre les séparatistes anglophones.

Les liens croissants du Cameroun avec la Russie et sa position au sein des Nations unies surviennent en dépit de l’importante assistance américaine au pays. Au cours de la dernière décennie, les États-Unis ont fourni une aide militaire importante au Cameroun. Le montant de l’année fiscale 2020, par exemple, était de 8,4 millions de dollars dans la catégorie de la réduction coopérative des menaces. Cependant, en 2019, le commandement américain pour l’Afrique a coupé plus de 17 millions de dollars de financement au Cameroun en raison de “préoccupations croissantes concernant le bilan du gouvernement en matière de droits de l’homme.”

Selon un rapport de 2012 de PBS, en 2010, les États-Unis ont fourni 1,5 million de dollars d’aide militaire au Cameroun, et le montant total de l’aide depuis l’indépendance de 1960 à 2010 était de 71,5 millions de dollars. Dans le même temps, un rapport de 2022 a suggéré que les États-Unis soutenaient et employaient toujours une unité camerounaise soupçonnée d’avoir commis des atrocités, y compris des exécutions extrajudiciaires, pour mener des opérations antiterroristes contre des organisations extrémistes violentes, en particulier Boko Haram. Cette décision a été prise huit mois après l’annonce de la suppression de ce soutien en raison de préoccupations liées aux droits de l’homme. Il a également été signalé que des unités d’élite formées par les États-Unis pour la lutte contre Boko Haram ont été déployées pour combattre les séparatistes. Jusqu’au début de 2020, il y aurait eu jusqu’à 300 militaires américains déployés au Cameroun dans le cadre des opérations de lutte contre le terrorisme.

Implications pour la politique américaine


En plus d’accorder un statut de protection temporaire aux Camerounais, le 18 avril 2022, le département d’État américain a émis un avis de voyage de niveau 2 pour le pays, conseillant aux Américains de “faire preuve d’une prudence accrue au Cameroun en raison de la criminalité” et de ne pas se rendre dans les régions du nord-ouest et du sud-ouest en raison du conflit armé.

Mais le Cameroun semble passer sous le radar, notamment en raison de la situation en Ukraine qui accapare la majeure partie de l’attention diplomatique américaine. Si les deux parties au conflit ont été accusées de commettre des atrocités, c’est la population camerounaise qui supporte le gros de la souffrance. Avec l’introduction de mercenaires russes dans l’équation et le manque d’attention des États-Unis et de la France, la situation risque de s’aggraver. La présence de Boka Haram et de la Chine dans la région ne fait que compliquer les choses pour les États-Unis et leur politique africaine. Tant que le conflit actuel au Cameroun ne sera pas terminé, il sera difficile d’établir le type de relation bilatérale qui serait mutuellement bénéfique entre Washington et Yaoundé.

Outre l’impératif humanitaire de mettre fin au conflit au Cameroun, les États-Unis ont un intérêt légitime en matière de sécurité à stabiliser le pays. Boko Haram est actif au Cameroun. Le groupe terroriste a tué au moins 80 civils depuis décembre 2020 et pillé des centaines de maisons dans la région de l’Extrême-Nord.

La lutte contre l’extrémisme et les activités terroristes est un objectif important, mais la poursuite de cet objectif ne doit pas conduire à saper l’engagement des États-Unis en faveur du respect des droits de l’homme et de l’État de droit. L’examen des personnes et des organisations susceptibles de recevoir une aide dans le cadre d’opérations de lutte contre le terrorisme doit être exhaustif. Le soutien apporté par le passé à des groupes terroristes doit être examiné et des mesures appropriées doivent être prises pour mettre fin à tout soutien continu aux auteurs de violations des droits de l’homme.

Il est important que les États-Unis ne soient pas perçus comme prenant parti dans les conflits internes du Cameroun. Tant le gouvernement central que le mouvement séparatiste doivent être tenus responsables de toute action menée contre la population civile ou de toute violation des droits de l’homme. Les racines du conflit actuel entre francophones et anglophones se développent depuis des décennies, tout comme les conflits ethniques entre d’autres groupes au Cameroun, tels que les affrontements de 2021 entre les éleveurs arabes Shoa et les agriculteurs Massa et les pêcheurs Mousgoum dans le nord du Cameroun. Les tensions intercommunautaires dans la région de l’Extrême-Nord du Cameroun ont été amplifiées par les impacts négatifs du changement climatique, avec une désertification accrue qui a entraîné une pénurie d’eau et une diminution de l’accès aux pâturages.

Il n’y a pas de solutions rapides et faciles à la crise au Cameroun. De même, la capacité des États-Unis à influencer directement les affaires du Cameroun est certes limitée. Mais les États-Unis peuvent poursuivre leurs efforts diplomatiques pour influencer l’Union africaine et les voisins du Cameroun, notamment le Nigeria, afin qu’ils travaillent avec toutes les parties au Cameroun pour mettre fin à la violence. En particulier, Washington devrait permettre à l’Union africaine de jouer un rôle plus actif dans la médiation du conflit.

Les Nations unies ont également un rôle à jouer. En octobre 2021, par exemple, malgré les rapports faisant état de l’incapacité du gouvernement central à fournir une protection adéquate aux populations civiles, le Cameroun a été réélu au Conseil des droits de l’homme de l’ONU pour le mandat 2022-2024. Cela a constitué un revers majeur pour la diplomatie internationale et a affaibli tout effort visant à contraindre les parties belligérantes au Cameroun à respecter les droits de l’homme.

Si les États-Unis ne jouent pas un rôle diplomatique actif pour tenter de mettre fin au conflit au Cameroun, la situation dans ce pays ne fera qu’empirer.

Charles A. Ray et Hermann A. Ndofor

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