L’archéologie montre comment les anciennes sociétés africaines ont géré les pandémies (The Conversation)

De temps en temps, une pandémie émerge qui modifie considérablement la société humaine. La peste noire (1347 – 1351) en était une; la grippe espagnole de 1918 en était une autre. Maintenant, il y a COVID-19.

Par Shadreck Chirikure(*)

Les archéologues étudient depuis longtemps les maladies des populations passées. Pour ce faire, ils prennent en considération un large éventail de preuves: l’agencement des colonies, les sépultures, les restes funéraires et les squelettes humains.

Par exemple, grâce aux archéologues, nous savons que l’impact néfaste des épidémies a provoqué l’abandon des colonies à Akrokrowa au Ghana au début du 14ème siècle après JC. Environ 76 sites d’enfouissement de nourrissons dans une colonie abandonnée qui fait maintenant partie du site du patrimoine mondial de Mapungubwe dans la vallée du Limpopo en Afrique du Sud suggèrent qu’une pandémie a frappé les personnes qui y vivent après 1000 après JC.

Les découvertes archéologiques et historiques exposent également certaines des stratégies adoptées par les sociétés pour faire face aux pandémies. Il s’agissait notamment de brûler les colonies comme désinfectant et de déplacer les colonies vers de nouveaux emplacements. La distanciation sociale était pratiquée par la dispersion des colonies. Les découvertes des archéologues à Mwenezi dans le sud du Zimbabwe montrent également que c’était un tabou de toucher ou d’interférer avec les restes des morts, de peur que les maladies ne soient transmises de cette manière. À la fin des années 1960, certains membres d’une fouille archéologique creusant des sols de maisons du XIIIe siècle à Phalaborwa, en Afrique du Sud, ont refusé de continuer à travailler après avoir rencontré des enterrements qu’ils croyaient sacrés. Ils craignaient également que les enterrements soient liés à une épidémie.

La distanciation sociale et l’isolement sont devenus des mots d’ordre pendant la pandémie de COVID-19. De l’archéologie, nous savons que les mêmes pratiques ont constitué un élément essentiel de la gestion des pandémies dans les sociétés africaines historiques. Dans ce qui est aujourd’hui le Zimbabwe, le peuple Shona aux 17e et 18e siècles a isolé ceux qui souffraient de maladies infectieuses – comme la lèpre – dans des structures résidentielles temporaires. Cela signifiait que très peu de personnes pouvaient entrer en contact avec les malades. Dans certains cas, des cadavres ont été brûlés pour éviter de propager la contagion.

Les humains ont une propension à se détendre et à changer de priorité une fois les calamités passées. Les données collectées par les archéologues, qui montrent comment les systèmes de connaissances indigènes ont aidé les sociétés anciennes en Afrique à faire face au choc de la maladie et des pandémies, peuvent aider à rappeler aux décideurs politiques différentes façons de préparer les sociétés modernes aux mêmes problèmes.

Distanciation sociale et isolement

Les recherches menées dans la première agglomération urbaine de K2, qui fait partie du site du patrimoine mondial de Mapungubwe, ont jeté une lumière significative sur les pandémies anciennes.

Les habitants de K2 (qui remonte entre l’an 1000 et l’an 1200) prospéraient dans l’agriculture, l’élevage, la métallurgie, la chasse et la collecte de nourriture dans la forêt. Ils avaient des économies locales et régionales bien développées qui alimentaient les réseaux internationaux d’échange avec le bord de l’océan Indien. Les villes swahili d’Afrique de l’Est ont servi de conduits.

Les travaux archéologiques à K2 ont mis au jour un nombre inhabituellement élevé de sépultures (94), dont 76 appartenaient à des nourrissons de la tranche d’âge 0-4 ans. Cela s’est traduit par un taux de mortalité de 5%. Les éléments de preuve provenant du site montrent que la colonie a été brusquement abandonnée à peu près au même moment que ces sépultures. Cela signifie qu’une pandémie a incité la communauté à décider de changer de camp.

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En se déplaçant dans une autre région d’Afrique, des travaux archéologiques dans les premiers établissements urbains du centre et du sud du Ghana ont identifié l’impact des pandémies dans des endroits tels qu’Akrokrowa (AD950 – 1300) et Asikuma-Odoben-Brakwa dans le district central du Ghana.

Ces colonies, comme d’autres dans la vallée de Birim au sud du Ghana, étaient délimitées par des systèmes complexes de tranchées et de bancs de terre. Les preuves montrent qu’après quelques siècles d’occupation continue et stable, les colonies ont été brutalement abandonnées. La période d’abandon semble coïncider avec la dévastation de la peste noire en Europe.

Après la pandémie, les maisons n’ont pas été reconstruites; aucun déchet ne s’est accumulé des activités quotidiennes. Au lieu de cela, les communautés perturbées sont allées vivre ailleurs. Parce qu’il n’y a aucun signe d’effets à long terme – sous la forme de longues périodes de difficultés, de décès ou de changements socioéconomiques ou politiques drastiques – les archéologues pensent que ces communautés ont pu gérer et s’adapter à la pandémie.

L’analyse des preuves archéologiques révèle que ces anciennes communautés africaines ont adopté diverses stratégies pour gérer les pandémies. Il s’agit notamment de brûler les colonies comme désinfectant avant de les réoccuper ou de déplacer les propriétés vers de nouveaux emplacements. Les systèmes de connaissances indigènes africains montrent clairement que la combustion d’établissements ou de forêts était une manière établie de gérer les maladies.

La disposition des colonies était également importante. Dans des régions comme le Zimbabwe et certaines parties du Mozambique, par exemple, les colonies ont été dispersées pour héberger une ou deux familles dans un espace. Cela a permis aux gens de rester à distance les uns des autres – mais pas trop loin les uns des autres pour s’engager quotidiennement dans les soins, le soutien et la coopération. Alors que la cohérence sociale était le ciment qui maintenait l’unité de la société, la distanciation sociale était intégrée, de manière positive. Les communautés savaient que les flambées étaient imprévisibles mais possibles, elles ont donc construit leurs colonies de manière dispersée pour planifier à l’avance.

Ces comportements ont également été augmentés par des régimes alimentaires diversifiés comprenant des fruits, des racines et d’autres choses qui apportaient des nutriments et renforçaient le système immunitaire.

Le passé de l’Afrique et l’avenir des pandémies

Les pandémies ont de multiples implications à long terme dans ces communautés. Le plus important est peut-être que les gens se sont organisés de manière à faciliter la vie avec les maladies, à les gérer et en même temps à s’en tenir aux principes de base comme une bonne hygiène, l’assainissement et le contrôle de l’environnement. La vie ne s’est pas arrêtée à cause des pandémies: les populations ont pris des décisions et choisi de vivre avec elles.

Certaines de ces leçons peuvent être appliquées à COVID-19, guidant les décisions et les choix pour protéger les vulnérables de la pandémie tout en permettant à l’activité économique et à d’autres aspects de la vie de continuer. Comme le montrent les preuves du passé, le comportement social est la première ligne de défense contre les pandémies: il est essentiel que cela soit pris en compte lors de la planification du dernier futur post-pandémique.

The Conversation

(*)Professeur d’Archaéologie, Université de Cape Town

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