Pour les éleveurs d’Afrique de l’Est, le changement climatique alimente déjà la violence et la faim

En 2008 et 2009, une grave sécheresse a balayé une grande partie du Kenya et de la Tanzanie. Les éleveurs nomades, ou pasteurs, tels que les Maasai en Tanzanie, ont poussé vers le sud à la recherche d'étendues plus vertes, emmenant avec eux des dizaines de milliers de bovins.

Ce qui s’est passé ensuite était largement sans précédent : Les habitants d’une région de Tanzanie appelée Manyara, qui étaient également des Maasaï, ont expulsé les nouveaux arrivants, battant certains d’entre eux si violemment qu’ils se sont retrouvés à l’hôpital.

Terrence McCabe, professeur d’anthropologie à CU Boulder, a vécu et travaillé avec des groupes de pasteurs dans la région pendant plus de 30 ans. Pour lui, cette violence soudaine et choquante est un symbole de l’évolution de l’Afrique de l’Est, un signal d’alarme indiquant que des peuples comme les Masaïs ne pourront peut-être plus se déplacer aussi librement dans le paysage qu’auparavant. Les résultats d’enquêtes menées ces deux dernières années dans le centre du Kenya montrent que la vie des populations pastorales pourrait bien se détériorer encore davantage. Les éleveurs luttent pour nourrir leurs familles au milieu d’une pandémie, d’une invasion historique de criquets et de sécheresse en sécheresse.

“Traditionnellement, les pasteurs ont été en mesure de faire face à l’incertitude de leur environnement par la mobilité”, a déclaré McCabe. “Moins vous êtes mobile, moins vous êtes en mesure de faire face à un climat changeant”.

Ce qui est devenu connu sous le nom de “sécheresse de Manyara” pourrait également ressembler à un cas d’école de quelque chose qui inquiète les scientifiques depuis des années : Le réchauffement des températures dans le monde pourrait-il pousser des populations déjà vulnérables vers des conflits armés ?

Il ne fait aucun doute que l’Afrique de l’Est se réchauffe. Un rapport de l’Organisation météorologique mondiale, par exemple, suggère que le mont Kenya, deuxième sommet le plus haut d’Afrique avec ses 17 000 pieds, pourrait perdre tous ses glaciers en raison de la fonte d’ici les années 2030. La montée en flèche des vagues de chaleur entraînera sans doute davantage de sécheresses comme celles qui ont contraint les Maasai à quitter leur foyer en 2008.

Mais des recherches récentes menées au Kenya par M. McCabe et d’autres scientifiques de CU Boulder suggèrent que les liens entre le changement climatique et la violence ne sont pas si simples.

Selon les chercheurs, le réchauffement du climat peut accroître le risque d’effusion de sang dans les régions arides. Mais d’autres facteurs, comme la pauvreté, l’insécurité alimentaire et l’oppression des gouvernements, pourraient jouer un rôle plus important dans l’alimentation des affrontements violents. Les résultats de l’équipe suggèrent que le destin de peuples tels que les Masaïs dépend probablement de la capacité à relever ces défis ensemble.

“Nous ne pensons pas que le changement climatique ait été un facteur majeur dans le risque de violence jusqu’à présent”, a déclaré John O’Loughlin, un professeur de géographie qui collabore avec McCabe depuis près de dix ans. “Mais nous sommes vraiment incertains quant à l’avenir”.

Les grandes données au service de l’intuition locale

John O’Loughlin a consacré sa carrière à l’étude de certains des conflits les plus difficiles à résoudre dans le monde, une quête qui l’a mené des rues de Kiev aux prairies du comté d’Isiolo, au Kenya.

Dans un article publié dans les Proceedings of the National Academy of Sciences en 2014, lui et ses collègues ont épluché un ensemble massif de données sur les événements violents en Afrique. Ils ont tout saisi, de la criminalité dans des villes comme Nairobi aux guerres civiles qui ont englouti des nations entières entre 1980 et 2012.

L’équipe a constaté qu’en Afrique subsaharienne, le réchauffement des températures semblait être associé à un risque accru de violence – le lien était faible, mais il existait.

O’Loughlin a été intrigué par les résultats, mais pas tout à fait satisfait.

“Ce genre d’études fondées sur des données massives peut vous montrer des relations statistiques”, a-t-il déclaré, “mais elles ne peuvent pas comprendre pourquoi les gens s’engagent dans la violence ou cherchent d’autres options.”

Il a décidé d’unir ses forces à celles de McCabe.

L’anthropologue, qui a rejoint CU Boulder en 1989, se souvient qu’enfant, il était scotché à son poste de télévision. Il aimait regarder les programmes sur la nature, en particulier ceux montrant l’Afrique, avec des lions prenant le soleil sur des rochers et des troupeaux de gnous se ruant sur le terrain.

Ma mère se souvient que je regardais ces émissions sur la faune et que je lui disais : “Je veux travailler là-bas”, raconte M. McCabe.

Il a eu sa chance en tant que jeune chercheur dans les terres de parcours isolées du nord du Kenya dans les années 1980. Là, il a découvert une Afrique de l’Est très différente de ce qu’elle montrait à la télévision.

Elle était pleine de gens – les Masaïs, certes, mais aussi des groupes divers comme les Turkanas et leurs ennemis traditionnels, les Samburus. Beaucoup dépendent des vaches pour leur survie, élevant des troupeaux pour la viande et le lait et traversant des kilomètres de territoire pour les nourrir.

De temps à autre, certaines de ces communautés deviennent également hors-la-loi.

Sarah Posner, une étudiante diplômée travaillant avec O’Loughlin, se souvient d’être entrée en voiture dans un village Turkana isolé du centre du Kenya en 2019. Les habitants étaient étonnamment sur les nerfs : La veille, des membres d’un autre groupe ethnique s’étaient faufilés en pleine nuit dans une chaîne de montagnes voisine, blessant plusieurs bergers et s’enfuyant avec près de 100 bovins.

“Les gens étaient très effrayés et ne voulaient pas sortir de chez eux”, a déclaré M. Posner.

Mais le changement climatique pourrait-il rendre ce type d’activité plus fréquent ? Pour obtenir cette réponse au niveau local, O’Loughlin et McCabe ont travaillé ensemble pour recruter une équipe de chercheurs kenyans. Ils ont interrogé les habitants de tout le pays, de la côte de l’océan Indien au lac Victoria, à l’ouest. Jaroslav Tir, professeur de sciences politiques à CU Boulder, a également contribué à la recherche.

Ils ont présenté leurs résultats dans une série d’études. L’équipe a découvert que les personnes qui avaient fui leur foyer pour échapper à la sécheresse, y compris certains éleveurs, étaient plus de trois fois plus susceptibles d’être victimes de violences que les Kényans qui étaient restés sur place. Mais la situation était compliquée : Dans de nombreuses communautés pastorales, les aînés traditionnels rencontrent souvent les chefs des communautés voisines, même les ennemis jurés, pour régler leurs différends. Ces types de leaders semblent réduire de manière significative le risque que les désaccords se transforment en effusion de sang, même au milieu de sécheresses sévères – réduisant le soutien à la violence parmi les Kenyans de 76 %.

“Les mêmes circonstances environnementales peuvent affecter deux communautés différentes de la même manière”, a déclaré M. McCabe. “Mais dans une communauté, cela conduit à la violence interethnique, et dans l’autre, ce n’est pas le cas pour un large éventail de raisons.”

Un paysage en mutation

Il craint toutefois que les éleveurs d’Afrique de l’Est ne perdent leur capacité d’adaptation aux changements de plus en plus rapides qui les entourent.

Le gouvernement tanzanien, par exemple, a récemment annoncé qu’il prévoyait d’expulser des dizaines de milliers de Maasai de leurs foyers pour agrandir la zone de conservation de Ngorongoro, un site très prisé des touristes en safari et des chasseurs de trophées. Cette mesure aura pour effet d’évincer encore davantage les pasteurs des terres où ils gardent leur bétail depuis des siècles. Dans le même temps, de nombreux jeunes de ces communautés ont commencé à abandonner complètement les vaches. Au lieu de cela, ils se sont tournés vers l’exploitation de fermes, ou “shambas”, de cultures telles que le maïs, qui sont encore plus vulnérables aux caprices des cycles de pluie.

Le changement climatique à lui seul n’est peut-être pas en mesure de pousser les gens à la violence, a déclaré O’Loughlin, mais il pourrait être la goutte d’eau qui fait déborder le vase pour les communautés qui s’accrochent à peine.

“Lorsque les gens vivent déjà en marge de la société, il suffit de peu de choses pour les pousser à prendre des mesures désespérées”, a-t-il déclaré.

En fin de compte, M. O’Loughlin a noté que le changement climatique ne concerne qu’une seule chose : le changement.

Pour saisir cette constante, lui et ses collègues ont lancé une deuxième enquête en 2020. Ils sont retournés au Kenya et se sont entretenus avec plus de 500 personnes du comté d’Isiolo, une région essentiellement rurale, où vivent divers groupes ethniques allant des bergers Turkana aux musulmans somaliens. L’équipe a rappelé ces Kenyans sur leur téléphone portable plusieurs fois par an jusqu’en avril 2022, afin de suivre l’évolution des conditions météorologiques de la région et des conditions de vie des ménages au fil du temps. L’enquête a été financée par une subvention de démarrage du Research & Innovation Office de CU Boulder.

M. Posner, qui faisait partie de l’équipe chargée de l’enquête, a déclaré que les premiers résultats révèlent que la vie devient déjà plus difficile pour ces pasteurs traditionnels. Environ 69 % des personnes interrogées ont déclaré que les saisons avaient “beaucoup” changé au cours des cinq dernières années. Une majorité, soit 37 %, a déclaré que ces changements avaient aggravé les conditions de vie de leur foyer. Les populations pastorales étaient parmi celles qui étaient les plus susceptibles de déclarer ne pas avoir assez de nourriture à manger.

Selon la chercheuse, ces résultats montrent pourquoi il est si urgent que les chercheurs parlent de leur vie quotidienne à des personnes telles que les pasteurs d’Afrique de l’Est. Ces mêmes communautés, dit-elle, sont celles qui ressentent les premiers et les pires effets d’une planète en mutation.

“Le changement climatique devient extrême au Kenya, et il [devient] de plus en plus pertinent pour ceux qui sont au bord du dénuement total”, a-t-elle déclaré. “Il est difficile d’avoir de l’espoir ces jours-ci”.

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