Avec de vastes terres arables, pourquoi l’Afrique a-t-elle besoin d’importer des céréales ?

Bien qu'elle dispose de vastes étendues de terres arables, de cultures indigènes nutritives et d'un secteur agricole en plein essor, l'Afrique continue d'importer la plupart de ses céréales.

Le blocus des ports ukrainiens de la mer Noire par l’armée russe et les répercussions des sanctions occidentales contre Moscou ont fait grimper les prix internationaux des denrées alimentaires et des carburants, laissant des millions d’Africains face à une “urgence alimentaire sans précédent” cette année, selon le Programme alimentaire mondial.

Le Kenya, la Somalie et une grande partie de l’Éthiopie risquent de connaître une insécurité alimentaire aiguë, a déclaré cette semaine l’Organisation des Nations unies pour l’alimentation et l’agriculture. Au Sahel et en Afrique de l’Ouest, plus de 40 millions de personnes pourraient souffrir de la faim en 2022, selon la FAO, contre 10,8 millions en 2019.

Avant même l’invasion russe de fin février, la pandémie et une longue période de sécheresse avaient déjà durement touché les économies africaines. La guerre en Ukraine a aggravé la situation de manière critique puisque le continent importait environ un tiers de son blé de Russie et d’Ukraine. Avec la montée en flèche des prix des denrées alimentaires sur les marchés mondiaux, même les pays qui ne dépendent pas des importations en provenance de Russie et d’Ukraine souffrent.

Au cours de la dernière décennie, la facture des importations alimentaires de l’Afrique a presque triplé, mais son secteur agricole n’a cessé de croître. Le continent dispose d’un immense potentiel pour se nourrir, avec de vastes étendues de terres arables. Mais pourquoi est-il toujours dépendant des importations de céréales ?

Les Africains produisent de la nourriture, mais pas pour eux-mêmes
Une grande partie des terres agricoles africaines est utilisée pour cultiver des produits tels que le café, le cacao et l’huile de coton pour l’exportation, tandis que les produits de base du régime alimentaire africain, le blé et le riz, proviennent principalement de l’extérieur du continent.

Une grande partie de ces aliments importés pourrait être produite localement, selon la Banque mondiale, tandis que l’autosuffisance des pays africains pourrait également être stimulée en remplaçant les céréales étrangères par des cultures régionales telles que le fonio, le teff, le sorgho, l’amarante et le millet. Les pays africains pourraient échanger ces cultures entre eux, créant ainsi les emplois dont les jeunes ont tant besoin et des revenus pour leurs agriculteurs. Ces cultures serviraient également de base à une alimentation saine.

Les pays africains exportent de grandes quantités de café et de cacao tout en important leur blé de l’extérieur du continent.

“Les cultures indigènes pourraient offrir des alternatives beaucoup plus saines aux céréales actuellement utilisées”, a déclaré à DW Pauline Chivenge, chercheuse à l’Institut africain de nutrition végétale au Maroc. “Elles ont des avantages qui vont au-delà du maintien de la sécurité alimentaire. Elles sont plus nutritives, donc en plus des calories nécessaires, elles contiennent des quantités plus élevées de protéines et de vitamines.”

Pourtant, les cultures indigènes ont été négligées pendant des décennies, en grande partie à cause des États et des entreprises internationales qui poussent à la production de masse de maïs et de blé et les promeuvent comme aliments de base. “La recherche et le développement et la mécanisation se sont concentrés sur le maïs, le riz et le blé, et leur production dans de grands champs de monoculture au détriment de la biodiversité de la région”, a déclaré Chivenge.

“Mais le fait est que les céréales comme le maïs et le blé ne sont pas vraiment adaptées à la culture dans la plupart des régions d’Afrique, où l’eau est rare”, a-t-elle ajouté. “Elles sont très dépendantes de la régularité des précipitations, ce qui devient un véritable défi dans le sillage du changement climatique.”

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Les petits exploitants agricoles peuvent-ils nourrir l’Afrique avec des cultures indigènes ?
Wolfgang Bokelmann, économiste spécialisé dans l’alimentation et l’agriculture à l’université Humboldt de Berlin, convient que les cultures locales sont sous-utilisées. Entre 2015 et 2018, il a supervisé une étude sur la production et la consommation locales d’un groupe de légumes indigènes au Kenya. “Les légumes que nous avons étudiés étaient auparavant passés de mode et étaient connus comme la nourriture du pauvre, en raison de la domination des produits étrangers que la colonisation a apportés au Kenya.”, a-t-il confié.

Les maladies et les ravageurs comme les criquets peuvent infliger des dommages plus importants aux grandes exploitations de monoculture, a déclaré M. Chivange.

Cette vision a changé lorsque les ONG et le gouvernement ont commencé à soutenir la production locale de légumes. “Ils ont d’abord trouvé leur place sur les marchés locaux de jour, puis ont été introduits peu après dans les chaînes de supermarchés au niveau national”, a-t-il déclaré.

Outre leurs bienfaits pour la santé et leurs avantages écologiques, “les cultures indigènes peuvent renforcer les communautés subalternes, en particulier les agricultrices”, a déclaré M. Bokelmann. “Il existe de nombreux types de cultures qui peuvent pousser dans les jardins domestiques en marge des villes en un court laps de temps.”

Avec la tendance continue de la migration des villages vers les villes en Afrique, les constellations de petites parcelles de fermes de cultures indigènes autour des villes peuvent compter pour des sources de nourriture vitales pour la population en constante expansion des bidonvilles et des communautés marginales, a-t-il noté.

Dilemmes et défis


Mais M. Chivenge est conscient que la stimulation de la production de cultures indigènes se heurte à de nombreux obstacles. Les petits exploitants agricoles qui les cultivent ont un accès limité aux engrais, ce qui maintient leur productivité à un faible niveau. Ils n’ont pas non plus les moyens de transformer et de commercialiser leurs récoltes, et les aliments frais et non transformés doivent être expédiés rapidement, ce qui n’est pas envisageable sur la plupart des marchés intra-africains.

En outre, les pays africains ne peuvent pas simplement passer à la production de cultures indigènes lorsque l’exportation de cultures commerciales vers des pays plus riches est plus rentable.

“La plupart de ces nations sont confrontées à un dilemme”, a déclaré M. Bokelmann. “Ils sont obligés de choisir entre la production de masse de cultures destinées à l’exportation, qui leur rapporte plus de valeur en termes de prix, et le fait de nourrir la majorité de leur population en soutenant l’agriculture à petite échelle de cultures indigènes.”

Les céréales indigènes africaines, comme le millet, le teff et le sorgho, sont des alternatives plus saines au maïs, au blé et au riz.

“Certains disent que les grandes exploitations de monoculture sont plus faciles à gérer et à mécaniser et donc plus productives”, a souligné M. Chivenge.” Un autre argument est que cette récolte en vrac est plus facile à commercialiser et à transporter.”

La production en masse de cultures exportables, affirment ses partisans, aide l’agriculture africaine à se développer et à se moderniser et donne aux nations africaines un poids économique sur le marché mondial.

Mais avec la guerre en Ukraine qui menace l’approvisionnement alimentaire mondial, la production et la distribution devront s’adapter.

L’idée d’un marché mondial intégré était populaire il y a quelques décennies, chaque pays exportant ce qu’il pouvait produire lui-même et important ce dont il avait besoin des autres pays, a souligné M. Bokelmann.

“Mais à en juger par le monde post-pandémique, il semble que la souveraineté alimentaire, la capacité de chaque pays et de chaque communauté à cultiver sa propre nourriture, soit beaucoup plus importante”, a-t-il ajouté.

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